Ξημερώνει 24 Αυγούστου και όλα πλέον είναι έτοιμα για το ταξίδι στην Πορτογαλία. Επικρατεί ενθουσιασμός, ανυπομονησία και περιέργεια. Ήδη δύο από τα έξι άτομα της Ελληνικής αποστολής έχουν καταφθάσει στο camping που θα μας φιλοξενήσει για 17 μέρες, στο Αnanda Valley της Paul, ενός μικρού χωριού της Πορτογαλίας. Οι υπόλοιποι τέσσερις συναντιόμαστε για πρώτη φορά στο Bergamo της Ιταλίας με την 6ωρη αναμονή εκεί να αποτελεί πάτημα για να ‘’σπάσει ο πάγος’’ και να νιώσουμε άνετα μεταξύ μας. Έπειτα από ένα ταξίδι είκοσι δύο ωρών καταφθάνουμε στον τελικό μας προορισμό. Η υποδοχή είναι ένθερμη με μεγάλα χαμογέλα και φιλόξενα βλέμματα. Στήνουμε σκηνές και είμαστε έτοιμοι να ξεκινήσουμε αυτή την πρωτόγνωρη εμπειρία!

Το φυσικό περιβάλλον που μας φιλοξενεί είναι μαγευτικό. Βρισκόμαστε μέσα σε μία κοιλάδα γεμάτη από καρποφόρα δέντρα, πουλιά που κελαηδούν και ένα ολοζώντανο ποταμάκι που την διασχίζει να αποτελεί σημείο χαλάρωσης για όλη την κοινότητα. Η ανθρώπινη ύπαρξη δεν είναι επεμβατική, όπως την γνωρίζουμε, αλλά σέβεται το οικοσύστημα γύρω της και απλά συνυπάρχει με αυτό. Στο πρόγραμμα συμμετέχουν χώρες όπως η Γαλλία, Βουλγαρία, Βόρεια Μακεδονία, Ελλάδα αλλά και μεμονωμένα άτομα από Αυστρία και Βραζιλία.

Από την πρώτη στιγμή, αντιληφθήκαμε ότι η κεντρική ιδέα αυτού του προγράμματος ήταν η απελευθέρωση του πνεύματός μας και η σύνδεση μυαλού και σώματος, μέσω του διαλογισμού, ασκήσεων yoga και σατβικής (sattvic) διατροφής. Παρά τις εμφανείς διαφορές του αστικού τρόπου ζωής μας με αυτόν, η προσαρμογή μας ήταν άμεση. Ως μέλη αυτής της ομάδας λαμβάναμε μέρος σε όλες τις δουλείες που έπρεπε να γίνουν, είτε αυτές περιλάμβαναν πλύσιμο πιάτων, είτε καθαρισμό σπιτιού, τουαλέτας κτλ. Μέσω καθημερινών workshops – θεάτρου, ασκήσεων επικοινωνίας κ.ά- καταφέραμε να βγούμε από το <<comfort zone>> μας και να έρθουμε πιο κοντά τόσο στον εαυτό μας όσο και στους ανθρώπους γύρω μας.

Παράλληλα, μαζί με όλη την κοινότητα προετοιμαζόμασταν για την διεξαγωγή του Ananda Festival, ενός μουσικού και ψυχαγωγικού δρώμενου που θα λάμβανε χώρα 2-5 Σεπτεμβρίου. Η δομή του συγκεκριμένου φεστιβάλ δεν εντασσόταν στα δυτικά πρότυπα καλοπέρασης, αλλά στηριζόταν κυρίως στην εύρεση της εσωτερικής γαλήνης μέσα από την οπτική του διαλογισμού, απουσίας αλκοόλ και ουσιών καθώς και της μουσικής. Απευθυνόταν τόσο σε οικογένειες όσο και σε νεαρό κόσμο, προσφέροντάς τους ποικίλα ερεθίσματα μέσω θεατρικών και χορευτικών workshops, συναυλιών αλλά και μέσω της περισυλλογής και αυτοσυγκέντρωσης.

Κατά την διάρκεια τόσο του φεστιβάλ όσο και του συνολικού προγράμματος οι μέρες που κυλούσαν συνδύαζαν την ξεγνοιασιά, την ηρεμία και την διασκέδαση. Οι διοργανωτές από την αρχή μας έδωσαν απλόχερα οποιαδήποτε ελευθερία χρειαζόμασταν και φρόντιζαν καθημερινά να μην αισθανθούμε πίεση ή οποιοδήποτε άλλο καταπιεστικό συναίσθημα. Και όντως τα κατάφεραν. Και αυτό οδήγησε στην δημιουργία μιας πολύ ωραίας παρέας η οποία περιλάμβανε άτομα διαφορετικά και όμοια ταυτόχρονα. Άτομα άλλης γλώσσας, εθίμων , αξιών που ωστόσο κατάφεραν να ταιριάξουν τόσο καλά ώστε να κάνουν αυτή την εμπειρία αξέχαστη.

Ο αποχαιρετισμός αν και δύσκολος έφερε γλυκόπικρα συναισθήματα. Μεγάλη ευγνωμοσύνη και εκτίμηση για αυτό που ζήσαμε και παράλληλα μελαγχολία που έφτασε το τέλος του κάτι τόσο όμορφο. Ως ελληνική ομάδα, θεωρούμε ότι αυτό το πρόγραμμα θα αποτελέσει αφορμή μιας αλλαγής στον πνευματικό και ψυχικό κόσμο του καθενός μας και θα συνδράμει ως κινητήρια δύναμη για συμμετοχή σε ακόμη περισσότερα προγράμματα Εrasmus +. Ευχαριστούμε τον οργανισμό You in Europe για την επιλογή του κάθε ατόμου ξεχωριστά και προτείνουμε ανεπιφύλακτα στους αναγνώστες μας την συμμετοχή σε τέτοιου είδους προγράμματα. Τόλμησέ το!

Κατερίνα, Άγγελος, Γερασίμη, Στέλλα, Κατερίνα, Ιωάννα

***

It is officially the morning of August 24th and everything is ready for our journey to Portugal. Excitement, impatience and curiosity are the main feelings amongst us. Two out of the six members of the Greek team have already made it to the place we are going to be staying for the next 17 days. It is called Ananda Valley, a camping area in Paul, a small village in Portugal. The rest of us meet for the first time at the airport of Bergamo, Italy with the 6-hour waiting time being just right to “break the ice” and make us feel comfortable with each other. After travelling for about 22 hours, we are finally at our destination. A warm welcome awaits at the entrance with big smiles and hospitable looks. We prepare our tents and we are ready for this new experience.

The natural environment around us is almost magical. A valley full of different kind of trees and plants with birds singing their beautiful songs and a little river that goes through the whole valley, a relaxation spot for the whole community. Human existence isn’t the usual invasive kind. In fact, it is respectful to the ecosystem and is simply coexisting with it as a whole. In this youth exchange the participating countries were France, Bulgaria, North Macedonia, Greece, as well as individuals from Austria and Brazil.

From the very first moments, we realized that the main idea of this program was the liberation of our spirit, the connection of our body with our mind and soul. By talking with the people living in the Valley we discovered that Ananda Valley was not just a camping area but it is part of something bigger. It operates under the umbrella of Ananda Marga, a world-wide socio-spiritual organization founded in India based on a philosophy and a lifestyle that are described as practical means for personal development and the transformation of society.  Therefore, the inhabitants of the Valley were trying to create a healthy sustainable settlement and community that bring to life the human dream of living in balance with oneself, others and the environment. All these mainly by getting to know and following a different lifestyle focused on the mental and physical well-being through practices as meditation, yoga and the sattvic way of eating.

Despite the quite evident differences with our urban way of living, the adaptation happened fairly quickly with the help of the hosting organization and the community of Ananda Valley in general. Following the practices and focusing on our well-being, we took several valuable lessons that we feel are going to have an impact on our daily lives from now, with the most important ones being that we have the power to define our energy and perception of our world, that it is very important to make time for ourselves and to take care of our physical and mental health.

Living in the valley, we felt immediately as equal parts of the community. We participated in the meetings of the community or as we called them the “morning circles”, where we were discussing any arising issues that we had to adress and we were sharing our feelings and thoughts about our symbiosis. We also were responsible for some daily duties as for example washing the dishes, preparation of meals and dining area cleanup, cleaning the warehouse, taking care of the compost toilets and picking up fresh fruits and veggies from the greenhouse. The feeling of contributing and offering in order to sustain a peaceful and inclusive way of living together was very fulfilling and overall, we learnt how to behave better as a part of a team and we witnessed first-hand the difficulties of forming a sustainable community but also the contentment in managing it.

Through the different workshops and sessions that the project included (theater classes, communication activities, artistic workshops, art therapy, etc.) we managed to get out of our comfort zone and come closer to ourselves and the people around us. This way we connected deeper and formed strong bonds with the rest of the participants. Furthermore, the activities of the project made us more self-ware of our personal skills and we also got to explore creative and artistic ways of expressing our emotions.

One more responsibility of ours and actually the main idea behind this exchange was to help with the preparations for the Ananda festival, a music, art and spiritual event taking place in the days between the 2nd and 5th of September. Far away from the western world kind of festival, Ananda festival is about finding inner peace through meditation, with the absence of alcohol and drugs, clean eating and plenty of music. It is as much of a family event as it is a youth event, with different types of workshops from dances to theater to ecological talks and concerts. Apart from enjoying the festival for free, meeting visitors from all over the world and having fun we also had the chance to see how a festival of this kind is organized behind the scenes.

During the festival and the exchange as a whole, the days went by with a variety of feelings such as peacefulness, fun and the feeling of being care-free or just free! Since the very beginning, the people from the organization provided us with every freedom we could possibly need and tried to made sure that we were not feeling any pressure or any other suppressing feeling. And they made it! And that led to the formation of a really nice group involving different kinds of people so different yet so similar with each other. People from different countries, speaking different languages, with different traditions and values, who managed to fit with one another that well so as to create this unforgettable, in a positive way, experience.

Saying goodbye was difficult with bittersweet feelings. We are forever grateful for this beautiful journey but some drops of melancholy still linger in the air now that it is over. This youth exchange will definitely make a shift in the spiritual and mental world of each one of us and be a great motive for our participation in other Erasmus plus projects.

We would like to thank the “You in Europe” organization for selecting each one of us and we surely recommend Erasmus+ to the readers of this article! Do not hesitate, try it!

Katerina, Angelos, Gerasimi, Stella, Katerina, Ioanna.