Και έτσι στις 4 Αυγούστου η ελληνική ομάδα αποτελούμενη από πέντε άτομα πήρε τo λεωφορείο από Θεσσαλονίκη για Σόφια. Οι πέντε  ώρες της διαδρομής αποτέλεσαν μια εξαίρετη ευκαιρία συζήτησης ειδικά για όσους από εμάς συναντιόμασταν πρώτη φορά.  Το βράδυ περιδιαβήκαμε την όμορφη πρωτεύουσα με τα επιβλητικά κτήρια, τα καταπράσινα πάρκα και την έντονη  νυχτερινή ζωή. Μάλιστα η τύχη μας έφερε σε να ξεχωριστό Rock n Roll karaoke bar όπου η “καλλίφωνη” παρέα μας άφησε το σημάδι της.

Το πρόγραμμα ουσιαστικά ξεκινούσε την επόμενη μέρα, κατά την οποία τα γκρουπ από τις χώρες Ισπανία, Ιταλία, Βουλγαρία, Κροατία, Πολωνία, Ρουμανία και φυσικά το δικό μας θα κατέφταναν στο προγραμματισμένο ξενοδοχείο. Η μέρα ήταν ένα μείγμα από  καινούργιες γνωριμίες, ξένες γλώσσες, πίτσα, παιχνίδια ονομάτων ενώ έκλεισε όμορφα σε ένα ήσυχο bar λίγο έξω από το κέντρο της Σοφίας.

Ο ήχος του τρένου κυριαρχεί στις αναμνήσεις της τρίτης μέρας. Μια διαδρομή από τη Σοφία στο Σαντάνσκι. Μια διεθνής ομάδα 42 νέων. Κάποιοι κοιμήθηκαν, άλλοι συζήτησαν, άλλοι έπαιξαν χαρτιά. Η ατμόσφαιρα αν και ανυπόφορα ζεστή έσφυζε από όρεξη και προσμονή. Το μέρος όπου θα περνούσαμε τις υπόλοιπες μέρες ήταν ένα ανακαινισμένο κοινοτικό κέντρο κοντά στην αγορά του Σάντανσκι, μιας επαρχιακής πόλης βυθισμένης σε ένα πανέμορφο δάσος. Το βραδάκι μετά το δείπνο ξεκίνησαν και τα πρώτα παιχνίδια ονομάτων τα οποία μας βοήθησαν να γνωρίσουμε λίγο καλύτερα ο ένας τον άλλο.

Οι ημέρες που ακολούθησαν ήταν γεμάτες δημιουργικές δραστηριότητες βασισμένες στον κεντρικό άξονα του προγράμματος μας, την Ανεκτικότητα (Tolerance). Θέσαμε ερωτήματα όπως “ποιος είναι ο ορισμός της ανεκτικότητας “, “ πως μπορούμε να γίνουμε πιο ανεκτικοί”, “ ποιες ομάδες ανθρώπων είναι πιο ευάλωτοι σε μη ανεκτικές συμπεριφορές “, “ πρέπει να είμαστε πάντα ανεκτικοί” και δώσαμε όλοι μαζί τις δικές μας απαντήσεις, τις δικές μας ιδέες, απόψεις ενώ ταυτόχρονα μάθαμε από αυτές των άλλων. Μέσα από θέατρο, debate, δημιουργία βίντεο και άλλων ευφάνταστων παιχνιδιών κατανοήσαμε την αξία της διαφορετικότητας, της αποδοχής, της αλληλοκατανόησης και του αλληλοσεβασμού. Ένα από τα σημαντικότερα μηνύματα που λάβαμε ήταν πως όλοι οι άνθρωποι έχουν τις ίδιες ανάγκες απλώς ο καθένας τις εκφράζει με διαφορετικό τρόπο, καθώς και το πόσο σημαντικό είναι  να κατανοούμε τους άλλους χωρίς απαραίτητα να συμφωνούμε μαζί τους.

Ίσως, όμως, αυτό που έκανε την εμπειρία μας αξέχαστη και μοναδική να ήταν η αλληλεπίδραση τόσων διαφορετικών χωρών και ανθρώπων. Ιδιαίτερα θα μείνουν χαραγμένες στη μνήμη μας οι βραδιές κουλτούρας στις οποίες η κάθε ομάδα παρουσίαζε λίγα στοιχεία για τον τόπο της αλλά και παραδοσιακούς χορούς, τραγούδια ή έθιμα. Φυσικά δεν έλειπαν και τα τραπέζια με τις παραδοσιακές λιχουδιές, τις οποίες εκτιμήσαμε ιδιαίτερα.

Κάπως έτσι πέρασαν όμορφα οχτώ αξέχαστες μέρες. Μέσα σε ένα μικρό κοινοτικό κέντρο στην πόλη του Σαντάνσκι, άνθρωποι με εντελώς διαφορετικό υπόβαθρο δέθηκαν, έγιναν φίλοι, έμαθαν ο ένας από τον άλλο, μοιράστηκαν τα δωμάτια τους και ένα κομμάτι της καρδιάς τους.

***

And so on August 4 the Greek team consisting of five people took the bus from Thessaloniki to Sofia. The five hours of the trip were a great opportunity to get to know each other and discuss. In the evening we walked around the beautiful capital with its imposing buildings, green parks and vibrant nightlife. In fact, luck brought us to a special Rock n Roll karaoke bar where they will surely remember us for our “excellent voices”.

The program officially started the next day, during which the groups from Spain, Italy, Bulgaria, Croatia, Poland, Romania and of course ours would arrive at the planned hotel. The day was a mixture of new acquaintances, foreign languages, pizza, name games while it ended nicely in a quiet bar just outside the center of Sofia.

The sound of the train dominates the memories of the third day. A route from Sofia to Sandanski. An international team of 42 young people. Some slept, others talked, others played cards. The atmosphere, although unbearably warm, was full of excitement and anticipation. The place we would spend the rest of the days was a renovated community center near Sandanski Market, a provincial town immersed in a beautiful forest. The night after dinner, the first name games started, which helped us get to know each other a little better.

The days that followed were full of creative activities based on the central axis of our program, Tolerance. We asked questions such as «what is the definition of tolerance», «how can we become more tolerant», «which groups of people are most vulnerable to intolerant behaviors», «should we always be tolerant» and we all gave our own answers, our own ideas, opinions while at the same time we learned from those of others.

Through theater, debate, video creation and other creative games we understood the value of diversity, acceptance, mutual understanding and mutual respect. One of the most important messages we received was that all people have the same needs, just that everyone expresses them differently, and how important it is to understand others without necessarily agreeing with them.

But perhaps what made our experience so unforgettable and unique was the interaction of so many different countries and people. The intercultural evenings where each group presented a few facts about its country but also traditional dances, songs or customs will be especially engraved in our memory. Of course, there were also tables with traditional delicacies, which we particularly enjoyed.

And just like this, eight unforgettable days passed beautifully. Inside a small community center in the town of Sandanski, people with completely different backgrounds bonded, became friends, learned from each other, shared their rooms and a piece of their hearts.